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新科技助力马航370重启搜寻
  新华网 ( 2018-01-29 07:19:46 ) 来源: 《环球》杂志
 

    长期以来一直参与马航370事务工作的廖中莱也表现出了相当的信心。他说,在和调查人员沟通后了解到,在这块区域找到飞机残骸的概率达到了85%。廖中莱还表示,希望为马航370航班客机的谜题找到答案,画上一个句号。

《环球》杂志记者/刘彤(发自吉隆坡)

  自2014年3月8日马航370航班失联到现在已过去了近4年时间,除了在非洲东海岸发现的几块碎片被确认为属于客机残骸外,关于这架波音777客机究竟遭遇了什么,至今仍无人知晓。

  2017年10月,澳大利亚运输安全局在一份报告中说,在如今每天有数以千万计的人搭乘商业航班的时代,对于这么一架大型飞机凭空消失人们甚至不知道到底发生了什么,这简直不可思议,也肯定让人难以接受。

  马来西亚政府在2017年1月曾一度暂停了马航370的搜寻工作。最近,一家名为“海洋无限”的美国公司接过了重启搜寻的任务,为解决这个谜题再次发起了挑战,这也令这架失联航班旅客的家属们重燃希望。

美国公司重启搜寻

  一时间,“海洋无限”公司及其租用的搜寻船“海底建造者”都成为舆论热点。人们好奇的是,这家公司到底是什么来头,敢接受“找不到就不用付钱”的条件?要知道,此前由澳大利亚、马来西亚和中国开展的搜寻行动调用了包括军用飞机、水下声纳、雷达和卫星在内的各种装备以及数百名专业人士,耗时1046天,均无果而终,有保守估计搜寻成本高达2亿澳元(约合1.57亿美元)。

  “海洋无限”成立于2015年,总部位于美国休斯敦,主要从事海底探测工作,此前他们大多数工作是和油气行业以及管道铺设前的测绘相关。马来西亚交通部长廖中莱在参加签约仪式时说,“海洋无限”的任务是在90天的时间里找到飞机残骸或俗称“黑匣子”的两个飞行记录器。

  廖中莱透露,在此次签约前,为最大限度利用南半球当前的优良天气状况,“海洋无限”已派出了“海底建造者”前往搜寻区域,预计该船将于2018年1月中旬抵达指定位置。他们将首先在澳大利亚调查人员划定的一块2.5万平方公里的海域内开始搜寻,这块区域就位于此前搜索范围的北部。

  此外,“找不到不用付钱”其实是国际通用的一种海上搜救打捞模式,一般用于打捞沉船,打捞者通常可以获得打捞出来的货物的一部分作为补偿,但如果没有成功则需自行承担风险。

  根据这份协议,“海洋无限”获得的报酬采用阶梯式计算模式,计算标准取决于飞机残骸或黑匣子在何处找到,如果在优先搜寻的5000平方公里海域内找到,马方将支付2000万美元,随着搜寻区域的扩大,“海洋无限”可以获得最高7000万美元的报酬。

投入新科技

  按照“海洋无限”公司CEO奥利弗·普伦基特的说法,他们在搜寻失事飞机方面并没有太多经验,但他认为,此前三国政府完成南印度洋12万平方公里海域的搜索相当于很大程度上排除了飞机残骸在其他地方的可能性,更重要的是新科技的运用。

  普伦基特在参加签约仪式后着重介绍了他们的“黑科技”——8艘自主水下航行器。根据“海洋无限”官网上公布的信息,这种名为HUGIN的水下航行器是一种形似鱼雷的小型潜艇,它们身上搭载了包括侧扫声纳、回声测深仪、浅底地层剖面仪、高清摄像头在内的各类设备和传感器,可以在不连接缆绳的情况下,自由下潜至水下6公里,配合无人水面艇可以快速完成对海床的扫描。

  实际上,在前期搜寻行动中已经有过类似自主水下机器人的运用。据报道,2014年,澳大利亚搜寻人员曾部署过名为“蓝鳍金枪鱼”的水下潜艇,后来受雇进行搜寻的荷兰公司Fugro NV也采用过HUGIN 4500型航行器,但按照廖中莱的说法,Fugro NV当时只部署了一台HUGIN潜艇。

  这种搜寻作业的工作原理是借安装在水下航行器两侧的声纳对海床进行扫描,在形成海底三维图像的同时还对反射回来的信号进行分析,识别水下物体,搜寻人员根据水下岩石、泥沙和金属反射回的信号力度的不同,可以更容易地从其他材料中识别出飞机残骸。

  无人潜艇还有很多优点,比如可以自行驱动,按照预先设定的程序和路线进行航行。而与“蓝鳍金枪鱼”不同的是,HUGIN航行器的扫描速度更快,作业周期更长,可以下潜到更深的地方。

  HUGIN水下航行器的制造商康士伯海事提供的数据显示,每艘HUGIN 6000型自主水下航行器长6.2米,直径约0.875米,重1.85吨,最大航速可以达到6节。此外,航行器的动力源自一颗重达300公斤的大电池,可以匀速连续航行60小时,而“蓝鳍金枪鱼”的水下行动时间只有25小时。

  当航行器一次作业结束后,它们会浮上水面,被作业船回收,工作人员会对收集上的数据进行分析,而被更换电池的航行器将投入下一次作业。在“海洋无限”的官网上,有一张8艘航行器呈扇形排开,同时作业的图片。普伦基特透露,新科技的运用让他们的搜寻作业比以前更快更高效,每天最大搜寻面积可以达到1200平方公里,这也意味着,他们可以在3到4周的时间内完成对2.5万平方公里海域的搜寻,万一仍没有找到飞机残骸,他们将有60天时间继续扩大搜索。

  对“海洋无限”来说,这次搜寻可以说是一次冒险,而一旦成功显然回报也不菲。不过,也许“海洋无限”看重的并不是报酬。从2017年10月份与马来西亚政府接触开始,他们已经获得了很高的知名度。如果最后能找到飞机残骸,无疑将会有更多的顾客找上门。

  在当天的记者会上,普伦基特拒绝透露搜寻的成本以及购买设备的成本,只是说,搜寻的前期成本将由股东先行承担,虽然海洋探测仍然是一个新兴行业,但公司已经积累了不少经验。

  普伦基特表示,在过去6个月时间里,该公司已经在多个项目多种地形中,对HUGIN无人潜艇进行了使用,积累了总计6100个小时的下潜时间,有些在大西洋中部的海岭,有的在墨西哥湾,最深曾到达过水下5860米的地方,“这已经是无人潜艇能到达的差不多最深的地方了。”

  据介绍,“海底建造者”船上共有65名船员,值得一提的是,其中有4名专业人员曾经参与过2009年法航447航班空难的搜寻工作,当时,法航失事客机的黑匣子在两年后被找到,而在找到黑匣子之前,搜寻人员也曾在错误的地点做了长时间的无用功。

“每天都希望能有新进展”

  重启搜寻马航370的消息宣布后,包括失联航班乘客家属在内的许多人已经重新燃起了希望。马来西亚公民谢国超是一名乘客的家属,他说,“听到这个消息好像回到了几年前,心情再次紧张起来,每天都希望能有新的进展,希望2.5万平方公里范围内的搜寻能有所收获。”

  长期以来一直参与马航370事务工作的廖中莱也表现出了相当的信心。他说,在和调查人员沟通后了解到,在这块区域找到飞机残骸的概率达到了85%。廖中莱还表示,希望为马航370航班客机的谜题找到答案,画上一个句号。

  按照海洋无限的时间表,作业船在1月中旬能到达南印度洋区域,那么也就意味着结果最迟4月中旬将会公布。按照计划,如果找到,该公司会将残骸或黑匣子交给澳大利亚方面做进一步分析。

来源:2018年1月24日出版的《环球》杂志 第2期

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