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澳大利亚“混”得最惨的袋鼠
  新华网 ( 2019-03-08 06:36:46 ) 来源: 《环球》杂志
 

    “鼠袋鼠”以松露为食,对散播松露孢子和维持生态平衡非常重要。因此,相关动物保护组织正在加紧研究,希望能够保护这一关键物种。

《环球》杂志记者/宋聃

  在遍布澳大利亚国土的袋鼠家族中,存在着体型大小不等、生活在不同区域的种群。近日公布的一项研究报告显示,一种以松露为食的小型袋鼠,在过去30年中数量锐减了70%,目前最多只剩下2500只,陷入绝种危机。

  这种小型袋鼠被称为“鼠袋鼠”,对散播松露孢子和维持生态平衡非常重要。因此,相关动物保护组织正在加紧研究,希望能够保护这一关键物种。

何以陷绝境

  鼠袋鼠是一种小型有袋动物,体型如兔子般大小,身长平均30多厘米,体重平均约1.2公斤,全身皮毛主要呈浅灰色,腹部的皮毛发白。虽然名义上属于袋鼠家族,但鼠袋鼠与其他袋鼠在颅骨、泌尿生殖解剖结构、颌骨肌肉组织等方面存在差异,它们在母袋鼠的育儿袋里发育得也比其他袋鼠快。

  研究人员观察发现,生活在昆士兰州的鼠袋鼠似乎一年四季都在繁殖,但它们的平均寿命只有6年左右。跟其他袋鼠亲戚一样,鼠袋鼠的幼崽被放在育儿袋里,直至其长到可以像母袋鼠一样蹦来蹦去。

  除了麝香鼠袋鼠,绝大多数的鼠袋鼠喜欢在夜间出没。它们把前爪紧紧贴在胸前,以一种缓慢的跳跃动作在它们栖息的热带雨林中移动。它们的尾巴可以抓握树枝等物体,将草、树叶和树皮等材料运输到它们居住的窝里筑巢。它们通常会在树下、草丛中或在地面收集的其他垃圾中筑起隐蔽的巢穴。

  鼠袋鼠以名贵的松露为食,能凭借灵敏的嗅觉从树根所在的土壤中把这种分布不均的珍馐挖掘出来。而找不到松露时,它们也会吃草根和块茎。

  在国际自然保护联盟的濒危物种红色名录中,生活在昆士兰东北部的鼠袋鼠被列为濒危物种。它们只生活在昆士兰州的三个区域内,这三个区域彼此相距不到80英里。

  鼠袋鼠曾经一度在澳大利亚境内广泛分布,如今却面临生存威胁,主要源于两大因素。

  第一,土地开垦导致这些小袋鼠的栖息地大面积丧失,农业的大规模扩张对鼠袋鼠赖以生存的主要食物来源造成了重大威胁。

  第二,这种行动相对缓慢的小动物,还面临着自然界内狐狸、野猫等天敌以及丛林大火的威胁。由于近年来日益加剧的气候变化,山火灾害在昆士兰州愈发频繁和猛烈。山火烧毁了鼠袋鼠赖以生存的以桉树为主的森林,取而代之的是热带雨林植被、低矮灌木和杂草。

  目前剩余的鼠袋鼠种群规模非常小,这意味着它们很容易灭绝。世界野生动物基金会负责澳大利亚物种保护的工作人员蒂姆·克罗宁说:“当一个物种群体处于隔离状态,并且这是野外环境中唯一的一个群体时,我们所面临的风险就非常高。”

  克罗宁说,当务之急是在鼠袋鼠的栖息地内,确立一个“保险群体”,保护这一群体不受天敌和火灾侵害,并应考虑将该物种的地位从“濒危”提高到“极度濒危”状态。他说:“(现在采取行动)对鼠袋鼠来说还不算太晚,但是我们采取行动的机会窗口正在迅速关闭。”

松露真菌散布者

  虽然鼠袋鼠微小而脆弱,但它在整个生物体系中却有着非同寻常的地位和意义。

  澳大利亚詹姆斯·库克大学的苏珊·乔伊·纳斯克等研究人员发现,作为松露和其他外生根真菌(生长在树根上的真菌)的散布者,鼠袋鼠发挥着独特的不可替代的作用。

  研究显示,鼠袋鼠、松露和树木三者构成的生态关系对真菌和树木都有好处。在潮湿开阔的森林中,特别是在土壤贫瘠的地方,大量的外生根真菌生长在普通林地树木的根部,包括桉树、黄花菜和千层树等。真菌能使树木获得更多营养,提高树木的抗旱性,并帮助防止食草动物的攻击。

  由于松露等块菌完全生长在暗无天日的地下,只能依靠以真菌为食的哺乳动物来“开枝散叶”。这些动物能嗅出松露,把它们挖出来吃掉,松露的孢子也就随着这些动物的粪便散播开来。

  在鼠袋鼠的饮食结构中,松露占据着主要地位,比例高达70%,因此鼠袋鼠被认为是重要的松露真菌散布者。

  研究人员采集了该地区的鼠袋鼠和其他9种哺乳动物的粪便,在鼠袋鼠的粪便中发现了135种不同的松露,而其他所有哺乳动物加起来只有73种。这意味着从生态系统中失去鼠袋鼠可能会对松露等真菌的多样性产生巨大影响,进而会影响到这些栖息地的树木健康和营养循环。

如何保护?

  濒危的鼠袋鼠在其活动范围内的几个地区均在持续减少甚至消失。这些区域的生态系统可能面临松露多样性下降的危险,从而危及对树木健康至关重要的真菌群落。

  澳大利亚野生动物保护组织正在与其他保护组织、研究人员和政府机构合作,研究如何保护这一关键物种。

  该机构已在当地山区划定了鼠袋鼠保护区,专门派出护林员在保护区内采取措施,着力限制热带雨林植被、大蕉树苗和大蕉对湿硬叶林领地的取代及占领。

  该机构还为相关领域的研究项目提供资金,在大量研究的基础上,利用现代科技追踪和监控手段,对保护区内的植被情况进行实地调研,直接生成指导性方案,修复监控区的树木。

  与此同时,世界自然基金会澳大利亚分会与詹姆斯·库克大学的研究人员、当地护林员一起,在帕鲁玛山脉及周边相关山脉范围内架设了100多台相机,以追踪鼠袋鼠及其捕食者的行踪,便于研究人员动态掌握鼠袋鼠与其天敌间的互动情况。

  此外,澳大利亚野生动物保护组织还计划在昆士兰州建立一个鼠袋鼠圈养繁殖区,未来将圈养的幸存者们迁移到合适的栖息地。

来源:2019年3月6日出版的《环球》杂志 第5期

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