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5G的美好时代还有多远?
  新华网 ( 2019-03-19 06:56:48 ) 来源: 《环球》杂志
 

    虽然5G的未来令人期待,但目前,无论是技术的成熟性还是与5G配套的资源,都还存在不少问题和挑战。距离期待中那个美好的5G时代,我们还有很长的路要走。

文/王云辉

  2019年世界移动通信大会上,5G(第五代移动通信技术)是出现频率最高的“关键词”。有分析认为,5G带来的不仅仅是人与人的快捷通信,更是万物互联的生活体验,工业互联网、窄带物联网、智慧城市等也将随着5G的推进而变为现实,由5G引领的万物互联智能时代正加速到来。

  与此同时,也有分析指出,虽然5G的未来令人期待,但目前,无论是技术的成熟性还是与5G配套的资源,都还存在不少问题和挑战。距离期待中那个美好的5G时代,我们还有很长的路要走。

一定的技术风险

  首先,5G是非常前瞻性的技术。先进意味着存在一定的技术风险,5G网络的建设不会一帆风顺,中间会出现很多问题和困难。

  通信行业有个非常重要的特征,即必须基于统一的国际标准来建设,不同厂商的设备互联互通,才能连接成覆盖全球的通信网络。

  目前,5G的通信行业标准制定工作正在快马加鞭地推进,但已经冻结并发布的R15(全球5G标准的制定组织3GPP发布的技术规范版本编号)版本中,仅包含了5G里eMBB(移动宽带增强)一个特性,另外两个特性——mMTC(海量机器类通信)和uRLLC(超可靠、低时延通信),都还没有完成制定,计划在R16版本中才会发布。

  据2018年年底的业界消息,R16的完成时间从2019年12月又向后推迟了3个月,也就是说,在2020年3月份之前,5G的低时延和海量通信特性都还不成熟。究其原因,并不是参与标准制定的专家们有意拖延,而是5G确实存在不少技术难点需要攻克。

  通信网络由无线、接入、传输,以及核心网、数据中心等多套系统对接而成,庞大而复杂,其中任何一个节点的故障或时延都会影响通信质量。在我们畅想的5G美好画面中,很多场景需要运用网络的低时延特性,而在复杂多变的实际环境中,要保证端到端的网络质量并不容易。

  更何况,制定全球统一标准时,还需要考虑不同国家、不同设备、不同频段、不同演进模式,有的运营商会新建网络,有的运营商则希望利用已有的资源进行混合组网……难度可想而知。

  而在通信标准完成之后,通信运营商建网也是一项长期而庞大的工程。现在,有的运营商和设备商已经搭建了5G试验网,但目的主要是为了测试和体验,往往规模不大。如果要建一张覆盖全国且质量有保证的5G网络,必须要有巨额资金投入。而且,因为通信频率高,相对于以前的2G、3G和4G,5G基站的覆盖范围更小,所以,必须建设更多的5G基站,才能达成同样的覆盖效果。

  简言之,5G网络建设的成本和工作要求都非常高,全国性的5G网络建设将是一个长期的、分阶段逐步推进的过程,不可能在短期内完成。如果现在就按照理想状态下的5G去做业务设计和商业实践,很可能“吃大亏”。

配套终端尚未成熟

  其次,5G的配套终端产业尚未发展成熟。

  从历史上看,终端的发展对于通信网络的成熟至关重要。比如,拥有超大触摸屏的智能终端,让4G网络提供的高速数据通信有了用武之地,带动了整个移动互联网的发展;反之,当年CDMA(码分多址,电信2G的网络模式)和TD-SCDMA(时分-同步码分多址,移动3G的网络模式)初期终端种类的匮乏,则制约了通信网络在新技术方面发挥优势。

  所以,从产业角度看,能不能掀起产业数字化的浪潮,很大程度上取决于5G终端的发展。在5G初期,通信网络还不能完成所有的技术更新和升级,最主要的变化就是移动数据通信的速率进一步提升。在这种情况下,5G的使用者仍会以个人用户为主,所以终端的形态仍主要是手机或者家庭路由器,具体到应用场景,也主要与视频有关。但未来,5G时代的终端还是现在的手机吗?产业内不少人并不这么认为。

  5G相对于前几代通信系统的最大变革,在于更好地支持物与物的互联对接,最终构建起一个“万物互联”的产业数字化基础设施体系。因此,当5G全面普及发展后,终端的形态不可能像现在的手持终端那样单一,而是会有无限种可能。

  在工业和实体经济中,5G终端将以各种方式呈现出来。即便是个人使用的5G终端设备,也可能是无人驾驶的汽车,便携式的虚拟现实装备等,这些都是比折叠屏手机更酷炫的通信工具。

  此外,集成电路、石墨烯、柔性屏幕、虚拟现实等各个领域的材料、工艺、技术的发展,也会助推终端形式的不断革新。甚至,到5G通信网络成熟时,终端的形态和数量会发展到什么程度,恐怕现在还没有人能够彻底想清楚、说明白。

行业数字化应用刚起步

  第三,5G时代的行业数字化应用,也才刚刚起步。

  4G改变生活,这种改变不仅因为建成了稳定、高速的移动通信网络,每个人都拥有了智能终端,更是因为有了丰富多彩的移动互联网应用。

  电商、社交、支付、传媒……众多的APP让人与人的连接、人与社会的接触实现了数字化,一部智能手机就已经可以搞定我们日常生活中的大部分事情。

  对于广大用户来说,真正让他们感受到数字化的便利和价值的,并不是通信、云这些基础设施,而是那些丰富多彩的功能和应用场景。相应地,如果没有应用层面基于5G技术的创新,又怎么能说我们进入了5G时代呢?

  现在,还没有哪一个面向2C(CTC,Customer to Customer)用户的产品和服务是必须要通过5G网络才能实现。这也是每一代通信系统发展早期的必然状态。因为5G就是高速公路,只有先把路修通了,用户需求和产业技术基础都具备了,这些产品和服务才会水到渠成地自然出现。

  可能有人以为,既然互联网公司能够开发出五花八门的面向个人的数字化应用,那么也应该能做好面向企业客户的应用。但事实上,2C的数字化应用和企业的数字化之间,“隔行如隔山”。

  从供方视角看,面向个人客户的数字化应用开发,是海量的标准化产品供应,相对简单得多。互联网企业根据自己的理解开发应用,再面对客户进行传播,好的产品不但能吸引客户使用,还可以引导客户适应产品。互联网企业的2C产品,从来不会按照个别客户的要求,来做个性化的开发,客户最多只能按照产品设计好的选项进行个性化设置,或是获得人工智能根据个人喜好提供的差异化内容。简单来说,用户拥有的,只有选择权。

  但对企业应用来说,往往定制化程度非常高,以产品为中心的研发模式是难以适应的。开发者需要付出较高的成本,根据企业用户的不同需求,进行定制开发,甚至提供持续的专项维护服务,才能满足某一特定企业用户的需求。应用难做不说,还难以复制,很难取得较好的经济效益。

  从需方的视角看,企业的数字化也不是将传统流程进行简单移植,往往需要结合数字化的特点进行流程的整合和再造,甚至是端到端的重构。比如,物流企业通过数字化改造,对货箱的识别实现自动化,那么相应的车辆分配和路线设计也就要同步进行优化。如果这些环节还存在大量的人工干预,那么数字化物流的优势就很难充分发挥出来。

  所以,传统企业以往的经验和成功,恰恰也可能成为转型的阻力,客户甚至自己也说不清楚,到底想要一个什么样的数字化解决方案。

  如果懂数字化技术的人不懂企业实际情况,企业对数字化产生的影响以及转型的代价估计不足,应用开发者和企业客户缺乏共识,难以形成合力,这样的项目,基本上都会以数字化转型失败告终。

  迄今为止,似乎还没有完全找到让企业数字化转型百分之百成功的方式,各方都在摸索中前进。所以,企业应用能否跟上数字化的浪潮,也是5G能否成功驱动产业数字化时代的关键。

产业的生态构建问题

  最后一点,就是产业的生态构建问题。

  4G时代,借助移动互联网的兴起、云计算的狂飙,诞生了很多优秀的企业;同时也有不少企业与成功失之交臂。

  前面说的网络、终端、应用,都是5G时代的组成要素,不同玩家正在通过评估自己的优劣能力,试图在产业链布局中给自己争取主动,尽力让自己处于有利位置。

  面对5G的发展机遇,不仅要防守,还要进攻。如今的产业生态中,各方都有自己的优势,同时也都看到了广阔的产业空间,因此都有向产业链上下游进行扩展的强烈意愿。有的靠研发创新,有的搞资本收购,有的建产业联盟,各个领域相互之间的渗透融合不断出现,企业之间的竞争正全方位展开。

  然而,5G的成功更需要产业各方的合作,尤其是在探索期,各方应该充分发挥各自的优势,取长补短,贡献自己在专业领域的经验和技术,以开放的心态与合作伙伴进行集成与整合,才可能把5G的市场真正培育、发展起来。

  竞争的好处很多,但也可能产生低级重复、资源浪费等不良现象。如果产业相关方有大局观,在竞争中有所为有所不为,产业加强沟通协作,减少恶性竞争行为,会对推动5G发展起到事半功倍的成效。

  美好的5G时代在向我们招手,但路途仍很遥远,沿途还有不少艰难险阻。我们在做前所未有的创新,必然还需要经历前所未有的挑战。对于困难,一定要有充分的思想准备,不可盲目乐观。

来源:2019年3月20日出版的《环球》杂志 第6期

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