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“锂都”喜与忧
  新华网 ( 2019-03-27 07:23:09 ) 来源: 《环球》杂志
 

    得益于高新技术和电动车产业的发展,锂的需求量大幅上升,锂价也随之节节攀升,以澳大利亚为代表的一些产锂大国正开足马力布局全球锂市场。

于镭

  在当今的电池和储能产业中,锂发挥着重要作用,被认为是21世纪上半叶最有价值的金属之一,其最具代表性的应用是锂电池。近年来,高新技术产业对锂的依赖导致锂成为工业化国家不可缺少的战略性资源,其价值和重要性甚至超过了贵金属。

  在此背景下,锂价节节攀升,以澳大利亚为代表的一些产锂大国正开足马力布局全球锂市场。

锂价节节攀升

  近年来,由于锂电池产业的飞速发展,世界上的工业化国家对锂的需求大幅攀升。据预计,全球电动汽车产量在2025年将达到1000万辆。如果这一预期得以实现,仅电动汽车产量的增加就会使全球对锂的需求翻一番。世界锂电池市场也将从2017年的600亿美元增长至2025年的1000亿美元。

  基于锂需求的快速增长及市场前景,锂价自2015年以来已增长了3倍。目前国际市场上碳酸锂的价格飙升至历史新高,平均每吨价格在1.6万美元左右。据一些国际机构预测,随着锂电池技术的升级和更加广泛的应用,全球锂资源供应可能会出现紧张。

  据美国有关部门统计,世界锂资源探明储量约为4000万吨,玻利维亚储量最为丰富,约为900万吨;其次是智利,约为750万吨;澳大利亚位居第六,约为170万吨。但在年产量方面,澳大利亚却高居世界榜首,约为18万吨,占世界总产量的50%,远远超过位居第二、第三的智利和阿根廷。

打造世界新“锂都”

  矿业是澳大利亚政府财政收入和民众就业主要依赖之一。前两年,铁矿石和煤炭等矿业退潮,对澳大利亚特别是西澳大利亚州的经济和民众就业,造成了极大打击。许多矿业公司破产,投资商也随之离开,大量写字楼和住宅楼出现空置。

  锂矿业的繁荣对于澳大利亚而言,可谓意外之喜。目前,联邦政府和西澳大利亚州政府均已出台政策,鼓励企业投资开发锂矿,而且吸取了在铁矿石繁荣期未能实现产业链、价值链升级的教训,特别鼓励高科技企业投资锂矿石的深加工和建立锂电池产业,以此实现本国锂产业链的升级,并使之未来有可能成为世界锂电池研发和制造中心。

  在过去2年里,仅西澳大利亚州就新开发了6座锂矿,其中皮尔冈古拉锂矿是世界上最大的锂矿之一,澳大利亚也因此一跃成为世界新“锂都”和最重要的锂资源供应商。

  澳大利亚锂产业的繁荣已吸引了世界各国的关注。一些大型国际投资机构,美国雅宝(Albemarle)公司、中国天齐锂业等产业界重量级企业,都对在澳大利亚建立氢氧化锂精炼厂表现出极大兴趣。而这些大型精炼厂的投资额预计将高达30亿澳元(约合20亿美元)。此外,大量的小型矿商和投资机构也正纷纷涌入澳大利亚。

  除了加大锂矿产量,澳大利亚还在加大对锂矿床的勘探。不久前,澳大利亚在皮尔巴拉地区新发现了一座巨大的锂矿床,使澳大利亚的锂储量明显上升。

行业担忧犹在

  尽管锂电行业目前对锂的需求量较大,国际锂电池行业协会对锂电池的发展前景也极为乐观,但也有一些机构并不看好锂的未来价格走势及产业前景。

  摩根士丹利预测,随着智利等一些产锂国的低成本卤水提锂项目的陆续投产,国际市场上锂将会出现供过于求的局面,锂价在2021~2025年将较现在的价格下跌一半,这将对澳大利亚的锂矿企业构成巨大挑战。

  而作为锂电池的重要用户,电动汽车产业的发展也存在不少制约因素。部分汽车制造和研发界人士就对电动汽车的未来销量持较为谨慎的态度。他们认为,与传统汽车相比,电动车无论在价格、续航能力,还是在驾驶体验上,都存在明显不足。

  此外,澳大利亚要升级其锂产业价值链,制造电池前体、阴极材料等,也面临挑战。当前中国、韩国和日本在这一领域处于世界领先地位,拥有更先进的技术和先发优势,而且研发成本也低于澳大利亚。

  同时,有产业界人士认为,电池技术很有可能会在未来10年内实现新突破,出现效率更高而价格更便宜的锂的替代物。

  目前,不少国家都在竭力寻找能够取代并超越锂离子电池的新技术。美国劳伦斯伯克利国家实验室近期表示,已在锂硫电池研究上取得新进展,该型电池的理论能量密度是锂离子电池的5倍,而价格更加便宜。

  另外,钠氧电池的理论能量密度也比锂离子电池高出5倍,而与锂相比,地球上钠的储量极其丰富。海洋中蕴藏着取之不尽的氯化钠。与锂离子电池材料每吨高达1.6万美元的价格相比,钠离子作为电极材料每吨成本仅为150美元。

  考虑到上述不确定性因素,一些国际和澳大利亚的金融机构对锂矿勘探和开发新锂矿的贷款申请并不热心。澳大利亚最大的银行联合体之一——澳新银行,没有参与锂矿开发的投资业务,一些锂矿项目的贷款成本是普通矿业企业的2倍,年利率高达15%。

  (作者系聊城大学太平洋研究中心首席研究员、北京外国语大学澳大利亚研究中心研究员)

来源:2019年3月20日出版的《环球》杂志 第6期

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