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木星最大的卫星有多神秘?

2018-06-23 08:07  来源: 新华网

我们知道,木星是太阳系八大行星中体积最大、自转最快的行星,从内向外的第五颗行星。另外,木星也是一颗非常漂亮的行星,它的表面有红、褐、白等五彩缤纷的条纹图案,看上去犹如一件精心打造的艺术品。

但是木星吸引人们关注的并不仅如此,还有它那数量惊人的卫星。2017年,天文学家又发现了2颗新的木星卫星,使得这颗气态巨行星的已知卫星数量增加到69个。科学家在观测更遥远的柯伊伯带天体时拍摄到了它们。新增的两颗卫星被命名为“S/2016 J1”和“S/2017 J1”,分别距木星2100万公里和2400万公里。

而在这69颗木星的卫星当中,最大的一颗是于1610年1月发现的木卫三。事实上,木卫三自从被发现之日起,一直以来都被天文学家所观察和研究,这源于其所具有的神秘性。木卫三拥有一个非常冰冷的表面,从年代上看,木卫三的表面有着非常古老的历史,而且较为昏暗,遍布着坑洞等地形,当然其中还有一些年代较近的撞击坑等,但科学家更加关注的是木卫三上一系列凹陷的地貌和山脊结构。木卫三直径比水星和冥王星还要大,是太阳系最大的卫星,它也是拥有自身磁场的卫星。

除此之外,木卫三另一个神秘之处,就在于其可能是一个潜在的生命摇篮。在2015年,天文学家对木卫三进行全球地质的绘制后,其海洋模型也正式出现。哈勃望远镜的观测标明木卫三上蕴含着惊人储量的水资源,或存在冰质海洋,也凭借其惊人的水储量,木卫三或许是太阳系中有一个潜在的生命摇篮!

根据美国宇航局的最新报告,木卫三是可能存在地下海洋,木卫三也被认为是太阳系中最大的卫星,如果这个发现被证实,那么木星和土星卫星群是一片潜藏生命的世界,这意味着木卫二、土卫二这些星球上可能隐藏生命。有趣的是,木卫三上的地下海洋有些与众不同,有点像分层蛋糕,如图中所示,地下海洋被包裹在一些地下结构之中,美国宇航局的科学家将其比喻为“三明治海洋”。

科学家对木卫三的调查过程中发现,地下海洋与其他结构相互叠加,这就像一个大三明治拥有两种以上的不同“口味”,喷气推进实验室科学家史蒂夫·万斯认为木卫三的地下岩层中覆盖的海洋可能是咸水,而不是冰,并且有一些新的证据来支持这个发现。史蒂夫·万斯所在的研究小组在去年已经提出了层状海洋的理论,并且对在其中加入了盐度的模型,验证盐度较高的环境中是否有助于形成大规模的液态水海洋。

通过实验发现,在盐度较高的条件下可以避免海水冻结,这样就有助于分层海洋的形成。当然,这只是对木卫三海洋的猜测,如果要进一步调查这里是否存在生命,就需要发射探测器对其进行深入的探索。

据了解,欧洲航天局即将于2022年开展“木星的冰卫星探测者”计划。届时,人们将对包括木卫三在内的木星卫星有更多了解。我们坚信,当“木星的冰卫星探测者”探测器最终进入木卫三的轨道,那必定会成为一个成果非常丰富且令人激动的科学项目。

本作品为“科普中国-科学原理一点通”原创,转载时务请注明出处。

作者: 吴海燕   [责任编辑: 李浩]